‘Supercomputer’ voorspelt waar de sprinkhanen in Afrika zullen toeslaan

Bron: nd.nl

Datum: 6 maart 2020

In de strijd tegen de sprinkhanen die complete landbouwgronden in Oost-Afrika kaalvreten, wordt nu een ‘supercomputer’ ingezet. Het apparaat voorspelt de bewegingen van de insecten, zodat landen zich beter kunnen voorbereiden.

Nairobi

Al maandenlang heeft Oost-Afrika, en inmiddels ook Azië, te maken met grote sprinkhanenzwermen die zich tegoed doen aan landbouw- en weidegronden. In veel landen gaat het om de ergste plaag in 25 jaar; Kenia kreeg zelfs de afgelopen zeventig jaar niet met een dergelijke uitbraak te maken.
Honderdduizenden hectares aan gewassen zijn inmiddels verloren gegaan, meldt de Voedsel- en Landbouworganisatie van de Verenigde Naties. Nu Afrika aan de vooravond van een nieuw oogstseizoen staat en de sprinkhanen nog steeds een bedreiging vormen, komt de voedselzekerheid van 25 miljoen mensen in gevaar.
Lees ook Tegen de sprinkhanen staan boeren in Afrika machteloos

Om de plaag beter het hoofd te kunnen bieden, wordt in het regionale klimaatcentrum in de Keniaanse hoofdstad Nairobi (ICPAC) een ‘supercomputer’ ingezet: een computer met een buitengewoon groot rekenvermogen.
Het apparaat, dat is gesponsord door het Verenigd Koninkrijk, gebruikt satellietgegevens om de sprinkhanenzwermen te volgen en brengt daarnaast de windsnelheid en -richting, temperatuur en regenval in kaart. Daarmee kan de volgende locatie van de zwermen voorspeld worden. Dat gebeurt met grote nauwkeurigheid: in 90 procent van de gevallen heeft de computer het goed.
Met de informatie kunnen landen zich beter voorbereiden. Het scenario van grote voedseltekorten wordt daardoor hopelijk vermeden, zegt Kenneth Mwangi, satellietspecialist bij ICPAC, tegen The Guardian. De focus ligt volgens hem op het voorkómen dat jonge sprinkhanen volwassen worden. Een volwassen sprinkhaan legt namelijk eitjes, ‘wat weer leidt tot een nieuwe plaag. We willen regeringen vroegtijdig adviseren, voordat een opleving plaatsvindt’.

‘s nachts werken

Met hulp van onderzoekers, die informatie aanleveren over bodemvocht en vegetatie, wordt daarnaast voorspeld waar al eitjes zijn gelegd.
Het bestrijden van de sprinkhanenzwermen bleek tot nu toe extreem moeilijk. Dat komt onder meer doordat landen gebrek hebben aan het juiste materiaal, zoals chemicaliën of sproeivliegtuigen, maar ook doordat ze niet goed wisten waar ze te werk moesten gaan. Sprinkhanen verspreiden zich snel. De zwermen die Afrika teisteren, kunnen op een dag een afstand van 150 kilometer afleggen. De kans dat kostbare bestrijdingsmiddelen op een verkeerde plek worden ingezet, is dus groot.
Het voordeel van de ‘supercomputer’ is dat ‘landen nu weten waar ze hun bestrijdingsmaatregelen moeten inzetten’, zegt Abubakr Salih Babiker, een meteoroloog en klimaatwetenschapper bij ICPAC, tegen de BBC. ‘Als ze middelen hebben, bijvoorbeeld een vliegtuig dat pesticiden sproeit, kunnen ze die in een specifiek gebied gebruiken, in plaats van dat ze ongericht en ongeorganiseerd te werk gaan.’
Oeganda is daar volgens hem daarvan een succesvol voorbeeld. De overheid van het land gebruikte de voorspellingen van de computer en zette onder meer het leger en vrijwilligers in om de insecten te bestrijden. Daarbij gingen ze ‘s nachts te werk, omdat de sprinkhanen zich dan niet voortbewegen. Onlangs vertelde majoor-generaal Samuel Kavuma tegen The Guardian dat eerst de volwassen insecten worden gedood. ‘Dan gaan we op zoek naar eitjes, die we vernietigen.’ <